¿Qué es una prueba PCR?

Enfermero Coronavirus

La PCR, siglas en inglés de ‘Reacción en Cadena de la Polimerasa’, es una prueba de diagnóstico que permite detectar un fragmento del material genético de un patógeno o microorganismo.

En la pandemia de coronavirus, como en tantas otras crisis de salud pública relacionadas con enfermedades infecciosas, se está utilizando esta prueba para determinar si una persona está infectada o no con coronavirus.

A esta herramienta se están sumando en los últimos días los test de diagnóstico rápido, más sencillos y rápidos.

La importancia de la PCR es tal que su uso es muy común en los laboratorios de microbiología de los Hospitales, Centros de Investigación y Universidades.

Se basa en las características de estabilidad al calor de una enzima polimerasa, cuyo hallazgo y posterior aplicación mereció el Premio Nobel de Medicina, concedido a Kari Mullis y Michael Smith en 1993.

Mediante la PCR se localiza y amplifica un fragmento de material genético que en el caso del coronavirus es una molécula de ARN.

Si, tras el análisis en un laboratorio de microbiología de una muestra respiratoria de una persona sospechosa de estar infectada, la prueba detecta ARN del virus, el resultado es positivo y se confirma que esa persona está infectada por el SARS-CoV-2.

Si la técnica de PCR no detecta el material genético del virus, la persona no estaría infectada; cuando hay una sospecha clínica importante se debe repetir la prueba para asegurar que el paciente no está infectado por el virus. 

La PCR es una prueba que presenta un grado de complejidad, por lo que necesita personal entrenado y preparado para su realización.

Tiene unas características básicas que son: alta especificidad, ya que puede diferenciar entre dos microorganismos muy cercanos evolutivamente; alta sensibilidad, ya que puede detectar cantidades de 20 copias/ml, o incluso menos, de material genético viral, y finalmente es precoz porque se detecta virus en las primeras fases de la infección respiratoria. 

Desde el inicio de la epidemia se ha realizado el diagnóstico mediante técnicas de PCR.
Desde hace ya bastante tiempo se están utilizando pruebas mediante una segunda batería de técnicas que son los denominados test de diagnóstico rápido, que permiten conocer en 10-15 minutos (la PCR demora varias horas en laboratorio obtener un resultado) si una persona está o no infectada.

Test PCR Coronavirus Covid-19

Test de diagnósticos del coronavirus:
¿PCR y los test rápidos? ¿en qué se diferencian?

A diferencia de la PCR, estos test rápidos (Antígenos o de Anticuerpos)  no identifican el ARN del virus, sino que detectan, o bien anticuerpos producidos frente al virus utilizando una muestra de sangre, que es otra manera de conocer si el paciente está o ha estado infectado, o bien proteínas del virus presentes en las muestras respiratorias de exudado nasofaríngeo.
Además de la rapidez, presentan otra ventaja muy importante en el momento actual ya que pueden realizarse en el domicilio de un caso sospechoso, siempre supervisado por un profesional sanitario. 

Estos test de diagnóstico rápido se basan en una inmunocromatografía en papel, es decir, una plataforma que tiene ‘pegados’ las proteínas del virus para detectar anticuerpos específicos para detectar las proteínas del virus.
Su funcionamiento es similar al de los test de embarazo. 

Gracias a estos test se podrá mejorar el cribado en la población y limitar los ensayos de PCR sólo a aquellos pacientes que, con sintomatología, den un resultado negativo mediante los test rápidos, lo que permitirá liberar profesionales y recursos en el Sistema Nacional de Salud.

Test Antígeno en 15 minutos

¿Cuál es la protección frente a la COVID-19 si ya he padecido la COVID-19 y se he recuperado?

En la actualidad no se dispone de información suficiente para saber si una persona está protegida frente a la COVID-19 después de haber resultado infectada ni durante cuánto tiempo; es lo que se conoce como inmunidad natural.
Los primeros datos sugieren que es posible que la inmunidad natural frente a la COVID-19 no dure mucho tiempo, pero son necesarios más estudios para profundizar.

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